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Edward Hopper at the Grand Palais in Paris: impressions of solitude

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The latest major art exhibition in Paris was dedicated to the work of Edward Hopper. It was so popular that the Grand Palais remained open for part of the night in the last days and people lined up for hours to get inside.

What is so fascinating about Edward Hopper’s paintings? Probably its realism which doesn’t conceal the ordinary or loneliness, a representation of America, a vintage atmosphere that you love to find in movies and shows like Mad Men (my current favorite!)

Edward Hopper Soir Bleu

Soir Bleu (“Blue evening” in French) was the first painting to intrigue me with the outlandish presence of a smoking Pierrot in a melancholy-filled party. The character is actually a representation of the painter among whores, a pimp and soldiers. The painting recalls Hopper’s nostalgia for the bohemia of Paris, where he lived as a young artist.

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Edward Hopper Nighthawks

Speaking of artists, Hopper was an inspiration for a number of movie directors. Nighthawks for example reminds me of Los Angeles in Roman Polanski’s Chinatown.

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House by the Railroad inspired Hitchcock for the notorious house in Psycho. (It is also the very first painting the MoMA ever bought.)

Edward Hopper Office at Night

So Mad Men.

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The representation of solitude is central to Hopper’s work. In Two on the aisle, he reminds us that when you go to a show, you are surrounded by people, maybe friends and family, yet you are alone with your personal emotions and experience as an audience member.

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I love the opposition between these two women in a similar background. The young sensual woman with her sheer dress seems to be waiting for a lover in the moist summer. The nun however is in a brisk hurry and seems dissociated from the child she is caring for.

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The landscapes touched me for personal reasons. The Camel’s Hump reminds me of the valleys of Normandy where I grew up, even though it was painted in New England. From Willamsburg Bridge is the view I had when I first moved to New York City.

Edward Hopper From Williamsburg Bridge

What do you think of Edward Hopper’s paintings? Did you see this exhibition?

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Edward Hopper a fait l’objet de la dernière exposition événement au Grand Palais de Paris. Elle a été tellement populaire qu’elle est restée ouverte la nuit lors de ses derniers jours et une file de monde attendait dehors pendant des heures lorsque je m’y suis rendue.

Qu’est-ce qui fascine tant dans la peinture d’Edward Hopper ? Probablement un réalisme qui ne cherche à camoufler ni l’ordinaire ni la solitude, une certaine représentation des Etats-Unis, un univers rétro qu’on se plait à retrouver dans les films et séries télévisées comme Mad Men (que j’adore !)

Parmi les peintures qui m’ont frappée, Soir Bleu avec la présence incongrue d’un Pierrot et un mélange improbable de personnages dans un décor de fête teintée de mélancolie. Il s’agit de la représentation du peintre entouré de filles de joie, d’un maquereau et de militaires. Le tableau évoque la nostalgie de Hopper pour la vie bohême de Paris, ville où il a vécu.

En parlant d’artistes, il est évident que l’œuvre d’Hopper a inspiré les cinéastes. Nighthawks par exemple me rappelle Chinatown de Roman Polanski. House by the Railroad a inspiré Hitchcock pour la bâtisse tragique de Psychose. (C’est aussi la première œuvre acquise par le MoMA de New York.)

La représentation de la solitude est très présente dans l’œuvre de Hopper. Dans Two on the aisle, il nous rappelle que lorsqu’on se rend à un spectacle, on est entouré de monde, voire d’amis, et pourtant on est seul face à notre expérience individuelle de spectateur.

J’aime l’opposition entre ces 2 femmes dans un même décor. La jeune femme sensuelle avec sa robe transparente dans une chaleur écrasante est dans la séduction et semble attendre quelqu’un. La religieuse quant à elle se hâte brusquement et semble dissociée de l’enfant qu’elle pousse.

Les paysages m’ont touchée de façon personnelle. The Camel’s Hump, bien que représentant la Nouvelle-Angleterre, me rappelle les vallées de la Normandie où j’ai grandi. Quant à From Williamsburg Bridge, elle m’évoque le premier quartier où j’ai vécu à New York.

Que pensez-vous de la peinture d’Edward Hopper ? Avez-vous vu cette exposition ?

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“The noise is driving me crazy”: a Japanese artist meets New York City

As you can see on my Portrait page, I lived for a year in Tokyo and for 3 years in the USA. So when I heard about the exhibition in Paris of Japanese artist Aki Kuroda’s work on New York City, I was curious to see it for myself. I wasn’t disappointed: I am drawn to the artist’s sense of humor and naïve point of view on the legendary American metropolis. On the other hand, his pictures and paintings convey a feeling of uneasiness and anguish amid the urban chaos. For example, the picture above of popular Japanese anime figure Pikachu was probably taken during a parade and the contrast between the colorful balloon and the buildings is amusing. Yet, it also looks like a cute version of Godzilla about to attack the city and destroy its inhabitants.

Shibuya, Toyko - 2005

Aki Kuroda’s exhibition reminded me of the trip I made in the opposite direction, from the Western civilization to the Eastern world. Living in Japan was a good experience overall, but my first months there were filled with confusion. I barely spoke Japanese when I arrived in Tokyo alone at the age of 21 and nearly nobody understood English. The customs are completely different than in France so I was constantly worried I might be doing something offensive or awkward. Tokyo also has an extremely high population density and some places can be visually aggressive: trains and streets are crowded at all times; houses are so closely built that neighbors can shake hands from each other’s homes; giant TV screens blare at you when you pass the crossings and try not to bump into someone else. Paris seemed like an old village by comparison when I came back for the holidays.

Shinjuku, Tokyo - 2005

Basing ourselves solely on Aki Kuroda’s paintings, he obviously was overwhelmed by a foreign city as well, in his case New York City. The sentence “The noise is driving me crazy” is a recurring theme in his work. See that little figure hammering the head of the man with a giant ear on the top left? Can you spot the yellow taxi, the buildings on Central Park and the Wall Street bull?

Courtesy artnet.com

I love the romanticism of the tree with its strings of lights contrasting with the hard, cold modern architecture of the skyscraper. It reminds me of this picture I took in Tokyo when the cherry trees were in bloom:

This is a detail of the largest painting of the exhibition. These animals sure look crazy indeed.

“Darkness in Paradise”. The rabbit and the figure coming out of a hole on the right side make me think this painting could be a reference to Alice’s Adventures in Wonderland, as the expression “down the rabbit hole” means going on an adventure into the unknown. It could also refer to hallucinogenic drugs.

Is this supposed to be Mickey Mouse on the left? Notice how the speech balloons are driven into the central figure’s head like a bunch of nails. Definitely too much noise.

Courtesy of the Maeght Gallery

In my next post we will leave the hustle and bustle of the city and I will share with you cherished memories I brought back from Japan.

Comme vous pouvez le voir sur ma page Portrait, j’ai vécu un an à Tokyo et 3 ans aux Etats-Unis. Alors quand la Maison Européenne de la Photographie a organisé une exposition du japonais Aki Kuroda sur sa vision de New York, j’étais curieuse de connaître le point de vue de l’artiste. Son univers est naïf et empreint d’humour, mais j’ai également ressenti à travers ses œuvres son angoisse au contact du chaos ambiant. La photo du héros de manga Pikachu par exemple a probablement été prise lors d’une fête populaire et le contraste est comique entre ce gros ballon et le sérieux des bâtiments. Mais à y regarder de plus près, il s’apparente à une version mignonne de Godzilla tout aussi potentiellement destructrice.

Cette exposition m’a rappelée le chemin inverse que j’ai parcouru de l’Occident vers l’Orient. Mon séjour au Japon reste un bon souvenir, mais les premiers mois ont été marqués par un sentiment de désorientation. Je parlais à peine le japonais en arrivant seule à Tokyo à l’âge de 21 ans et pratiquement personne ne comprenait l’anglais. Comme la culture japonaise est très différente de la mienne, je me demandais constamment si mon comportement n’était pas perçu comme malpoli. Tokyo est aussi une ville à très forte densité de population ; les rues et trains sont donc toujours bondés. En comparaison, Paris m’a semblé être un village paisible.

Les œuvres d’Aki Kuroda montrent que lui aussi a vécu le choc des cultures à New York. La phrase « The noise is driving me crazy » (le vacarme me rend fou) est récurrente dans ses peintures.

Dans mon prochain billet, nous quitterons le tourbillon de la ville et je partagerai avec vous les souvenirs chers à ma mémoire que j’ai rapportés du Japon.

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