Fashioning Fashion exhibition in Paris: European style from 1715 to 1900

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One of my favorite museums in Paris, the Musée des Arts Décoratifs, is organizing the beautiful exhibition Fashioning Fashion until April 14th. Initiated by the LACMA in Los Angeles, this show presents the evolution of European style from 1715 to 1900 with more than 100 looks. A fascinating travel in the past and a true feast for the eyes!

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I was surprised by the magnificence of the embroideries, the number of layers worn to create one look and the sophistication of the clothes in general. Dressing oneself seemed to be a complicated affair, especially for women, and little details could reveal the social status of a person. Embroiderers, hatters and corset-makers were once popular trades.

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The exhibition is organized chronologically, bringing us to the magnificent clothes of the 18th century right at the entrance. At the time, there was a huge interest in the Far East, hence the embroideries on silk inspired by China and India. This dressing gown looked like a kimono; an interesting inspiration for nowadays too!

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The enormous skirts made me smile. I hope the doors were large enough in the castles for the ladies to go from one room to another!

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After the French Revolution and with Napoleon came another time and therefore another style. Beautiful romantic dresses with Empire waists were in fashion, with their cotton coming from India and cashmere shawls inspired by Egypt.

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(Unfortunately for women) the romantic style took over in 1820 with balloon-like sleeves. Men were inspired by British dandies.

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Clothes worn in the European courts were heavily embroidered such as this gown worn by the Queen of Portugal in 1840.

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This dress made me think of The Lady of the Camellias, which I was reading at the time. I really loved the novel and look forward to seeing the ballet adaptation at the Paris Opera in September.

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I’m not sure I would have liked to be a woman in the 19th century when I see the cage-like crinolines they had to wear. And I wonder how they could breathe with such tight corsets!

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Fashioning Fashion faux-cul

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These “instruments of torture” are relevant to the social condition of women at the time. Their restrained liberty of movement reflected their poor amount of liberty in general, even though travel and leisure were developing quickly along with industrialization.

Fashioning Fashion S

At the beginning of the 20th century, S-shaped silhouettes were popular (and backs probably painful and not too happy): extra-tight corsets and high-heeled laced boots were the rule. Thankfully, around 1905, the designer Paul Poiret designed Empire-like dresses and forbid his clients to wear corsets. He also created fun Orient-inspired evening wear.

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I would have loved this exhibition to go on and show us more recent looks. In what time would you have liked to live for its fashion?

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Fashioning Fashion se tient jusqu’au 14 avril dans l’un des mes musées parisiens préférés, les Arts Décoratifs. Initiée par le LACMA de Los Angeles, cette exposition présente l’évolution de l’histoire de la mode européenne de 1715 à 1900 avec près de 100 silhouettes toutes plus élégantes les unes que les autres. Un vrai régal pour les yeux et un parcours passionnant ! J’ai été étonnée par la magnificence des broderies, le nombre de pièces portées pour constituer une silhouette et l’allure sophistiquée des vêtements en général. Se vêtir à l’époque était une toute autre démarche et le moindre détail reflétait le rang social de la personne aux yeux des observateurs. Des métiers comme brodeurs, chapeliers et corsetiers étaient populaires alors qu’ils ont aujourd’hui pratiquement disparu.

L’exposition est organisée par ordre chronologique, avec dès l’entrée les magnifiques habits du XVIIIe siècle. L’époque était très marquée par la découverte de l’Orient et de nouveaux territoires, d’où de riches broderies d’inspiration indienne et chinoise sur soie. Ainsi, un vêtement d’intérieur ressemblait fortement à un kimono ; une bonne idée à reproduire de nos jours ! Le volume des jupes m’a fait sourire. J’espère qu’ils avaient des portes assez larges à l’époque pour que les femmes circulent dans les châteaux !

Après la Révolution française et le sacre de Napoléon, autre époque, autre style. On retrouve la fameuse taille Empire sur de belles robes romantiques et une inspiration toujours venue d’ailleurs avec des cotons d’Inde et les étoles en cachemire d’Egypte. La silhouette est beaucoup plus simple mais elle se pare de broderies pour le soir, comme sur cette robe à traine du Portugal. Les costumes d’homme restent chargés de broderies tout en adoptant une ligne plus graphique.

(Malheureusement?) le style Empire laisse la place vers 1820 au style romantique avec ses énormes manches gigot et, pour l’homme, une silhouette de dandy tout droit venue d’Angleterre. Si les habits féminins restent relativement simples avec le blanc en couleur dominante, les robes de la Cour restent chargées en broderies, comme celle portée par la reine du Portugal vers 1840. J’imagine très bien cette robe sur Marguerite Gautier, l’héroïne de la Dame aux Camélias. J’ai adoré ce roman et j’ai hâte de voir le ballet qui sera joué à l’Opéra National de Paris en septembre.

Pas sure que j’aurais voulu être une femme au XIXe siècle quand on voit tous les instruments de torture auxquels elles avaient droit. Je parle bien sûr des crinolines, faux-culs et autres ornements de postérieur qui ont dû bien leur pourrir la vie, même avec des robes magnifiques comme celle brodée de fleurs et papillons. Et elles avaient une taille si étroite dans leurs corsets ! Ces mises en cage en disent beaucoup sur les conditions sociales des femmes à l’époque. Elles avaient peu de liberté de mouvement, et peu de liberté tout court, alors que les voyages et loisirs se développaient avec l’industrialisation.

Au début des années 1900, on voit apparaître une silhouette en S avec des corsets très serrés (et une colonne vertébrale qui ne devait pas être très heureuse) et de hautes bottes lacées. Ce n’est qu’en 1906 que le corps commence à se libérer grâce aux collections de Paul Poiret. Ses robes sont inspirées de la mode sous Napoléon et il créé un univers fortement inspiré par l’Orient.

J’aurais aimé que cette exposition continue encore ! A quelle époque auriez-vous aimé vivre pour en porter les vêtements ?

13 Comments

Filed under Fashion exhibitions

13 responses to “Fashioning Fashion exhibition in Paris: European style from 1715 to 1900

  1. Is it my imagination or do the mannequins look bigger? Were people just bigger then? Gorgeous pictures! Xxxx

  2. Lyn

    Hi, I took your advice and went to the exhibition on my first ever visit to Paris, the week went by so quickly but the exhibition was wonderful. I am now in Provence for 1 week and the back to thank younso much for yournwonderful blog. lynAustralia,

  3. mpchouchou

    I am SO sad this won’t be running through our visit. I would have loved to have seen it, right up my alley. Gives a whole new meaning to anything you think of as tight or uncomfortable these days, right? I can’t imagine wearing so many layers or corsets, obviously why they were all petite and fainting!

    • Well, I know someone who won’t be sad to miss this (Mr. Mon Petit Chouchou ;-)
      I remember visiting an exhibition at Christian Dior’s childhood home a few years ago on balls, and they said women always carried salts because they would frequently faint while dancing in a crowded room wearing corsets and crinolines. Not sure I’d feel like partying in these conditions!

  4. Thank you for sharing this, Anne. I went to the V&A museum last year and was blown away by the intricate designs on the dresses from 17th till 19th century. I can’t believe how tiny people used to be. There was a French dress from the 1700s which was for a grown woman but I don’t think even I can wear it. And I’m only 5’2!

  5. Pingback: Friday Lingerie Lust: ‘The Mechanisms of Underwear, A History of The Figure’ at Musée des Arts Décoratifs in Paris

  6. Pingback: A history of underwear in Paris | Ritournelle

  7. A Lunelli

    No Brasil, na cidade de Gramado, existe o Museu da Moda – MUM. São 2.500m2 de exposição permanente, mostrando a evolução estética do vestuário feminino em 4.000 anos de história. Reconstrução detalhada, utilizando as mesmas técnicas e modo de confecção do período citado. Excelente, Magnífico!

  8. Christina

    That early C19th gold turban is stunning.

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