Hermès La Maison exhibition and books

Who wouldn’t want to watch the craftsmen of Hermès create Birkin bags in the Parisian ateliers? This is exactly what you can experience through La Maison, an 11-volume 5-kilo tome published last July. 33 pictures from the books are on show at the Madison Avenue store until September 30th and of course I had to feast my eyes on them last weekend.

Koto Bolofo gained full access to the company’s ateliers through Hermès’s former CEO Jean-Louis Dumas, discreetly observing the craftsmen at work for 7 years. It was the photographer’s idea to reveal the production process of the brand’s objects to the public. He rightly thought it would create a new sense of attachment, loyalty and admiration for the Parisian house. The images have been published in the quarterly magazine Le Monde d’Hermès distributed exclusively in Hermès stores and collected by many.

La Maison is a tome of 11 volumes published by Steidl. Each book is dedicated to a theme illustrating the Hermès brand identity: horses, saddles, the Kelly bag, clothes, perfume, the Bugatti Veyron, the gardens, the special orders, silk, John Lobb and the Emile Hermès collection. Signed copies of La Maison are sold in the flagship stores of Paris, New York and Toyko for $238 (175€) but you can also order the tome online.

Despite my love for Hermès and the beauty of the pictures, I will not be adding La Maison to my book collection because of its price. I will satisfy myself with the pictures I saw at the exhibition, which I wanted to share with you!

The special order department is the one that impressed Koto Bolofo the most because of the extravagant requests of the clients. One of them sent the dreadfully stinking cadaver of a crocodile he had shot himself to the atelier to get a bag made out of it. I noticed while flipping through the book that crowns were engraved in leather for orders made by royalty. The design is different whether the client is a prince, a duke, a count and so on.

The saddles are the most physically difficult objects of the brand to create and also the most secret department of the company. Koto Bolofo describes the production process as a wrestling match between the craftsman and the leather contrasting with the elegance of the finished product.

Have you had a look at Paris Mon Ami, the new Hermès website dedicated to their silk scarves? I’m not impressed, to be honest. It’s the sequel to the I Love my Scarf campaign I told you about here.

The perfume is the department that fascinated Koto Bolofo the most by the charismatic personality of Jean-Claude Ellena, the nose of the house who also created fragrances for Les Editions de Parfums Frédéric Malle. Few people know that Hermès is with Chanel the only major brand to create its fragrances with the best natural ingredients.

The famous orange Hermès bags. Do you know how the brand chose this color? Actually during World War II there was a shortage of materials and orange boxes were the only ones the company could find.

Which book from La Maison would you choose? I would no doubt pick the one on the Kelly bag and imagine that I own one sitting proudly in my closet while looking at the pictures.

By the way, you can read an interesting interview of Koto Bolofo on the making of La Maison right here.

Qui n’aurait pas envie de se transformer en petite souris pour observer les artisans à l’œuvre dans les coulisses d’Hermès ? C’est justement ce que vous permet La Maison, un coffret de 11 livres (et 5 kilos) paru en juillet. 33 photos extraites de ces ouvrages sont exposées au magasin de la Madison Avenue jusqu’au 30 septembre et bien évidemment j’y suis passée le week-end dernier.

Jean-Louis Dumas, qui dirigeait Hermès jusqu’en 2006, avait donné carte blanche à Koto Bolofo pour immortaliser les ateliers sur une période de 7 ans. C’est le photographe d’origine sud-africaine qui a convaincu le directeur de révéler la fabrication des objets au public pour créer une forme d’attachement et d’admiration. Ces images ont été reproduites dans le magasine trimestriel Le Monde d’Hermès distribué exclusivement en boutiques Hermès et considéré par beaucoup comme un collector.

La Maison est un coffret de 11 livres publiés par Steidl. Chaque volume est dédié à un thème de l’univers Hermès : le monde équestre, les selles, le sac Kelly, le prêt-à-porter, le parfum, la Bugatti Veyron, les jardins, les commandes spéciales, la soie, John Lobb et la collection Emile Hermès. Des copies dédicacées de La Maison sont vendues dans les flagships Hermès de Paris, New York et Tokyo au prix de $238 (soit 175€) mais vous pouvez aussi acheter les livres en ligne. Malgré mon amour pour Hermès et la beauté des photos, je ne pense pas ajouter La Maison à ma bibliothèque à cause de son prix. Je me contente des images vues à l’exposition que je voulais partager avec vous !

Le département des commandes spéciales est celui qui a le plus impressionné Koto Bolofo par les demandes extravagantes des clients. L’un d’eux avait envoyé aux ateliers le cadavre puant d’un crocodile qu’il avait lui-même tué en Afrique pour en faire faire un sac. J’ai vu en feuilletant le livre dédié à ce thème que des couronnes étaient gravées dans le cuir pour les commandes de familles royales. Le dessin change selon le rang (prince, duc, comte, etc.).

Les selles sont les objets les plus difficiles à créer physiquement et le département le plus secret de la maison. Koto Bolofo décrit leur fabrication comme une lutte entre l’artisan et le cuir qui contraste avec l’élégance du produit fini.

Avez-vous jeté un coup d’œil à Paris Mon Ami, le nouveau site d’Hermès dédié à la soie ? Je ne le trouve pas très réussi… C’est la suite de la campagne J’aime mon Carré dont je vous avais parlé ici.

Le parfum est le département qui a le plus fasciné Koto Bolofo par la personnalité du nez de la maison, le charismatique Jean-Claude Ellena. Peu de gens savent qu’Hermès est avec Chanel la seule grande marque de parfum à créer ses eaux à partir des meilleurs ingrédients d’origine naturelle. Je vous recommande fortement de lire le livre Que sais-je ? sur les parfums écrit par Ellena; c’est une mine d’or en informations dans ce domaine ! Il a aussi rédigé Journal d’un Parfumeur paru cette année.

Le fameux sac orange d’Hermès. Savez-vous pourquoi il est de cette couleur ? Lors de la Seconde Guerre Mondiale, il y avait une pénurie de matériaux et les boîtes oranges étaient les seules que la maison pouvait se procurer.

Quel livre choisiriez-vous dans ce coffret ? Moi je prendrais sans doute celui sur le sac Kelly ! Au fait, vous pouvez lire une interview (en anglais) de Koto Bolofo sur La Maison ici.

8 Comments

Filed under Books

8 responses to “Hermès La Maison exhibition and books

  1. Meingast

    Hi, Anne! It´s good to read about your impressions about “La Maison” and I agree with you in electing the Kelly bag volume (vol 3) as the first one to pick up! Volumes 4 and 5 – Clothes and Perfume – are desirable too. Bolofo´s full access to Hermès intimacy makes these books a rare portrait of the brand. Great post!
    À très bientôt,
    F.

  2. Just exquisite.

    It breaks my heart to think that Hermès may – one day, perhaps generations from now – be subsumed within the LVMH group.

    Sarah x

  3. Agreed Anne, not impressed by the new scarf website. I always get excited when I get an email from Hermes but this was not one of those times. I had no idea about the orange!! I love it even more now. There was a great article in the Wall Street Journal magazine a few weeks ago on the house- here is a link: http://online.wsj.com/article/SB10001424053111903596904576517151602728260.html
    My husband can now name many of the bags, haha! I am proud.

  4. What a fascinating insight into the brand and their craftsmanship – the information about why the brand chose the colour orange is something I did not know before! That is quite a hefty collection of volumes there, and what a great idea for an exhibition out of key pictures from the entire collection. I think when I eschew “luxury” goods or bags I probably miss out on the hard work and detail that goes into the products – it’s a nice little reminder here.

    Great post, Anne!

    • Thanks Sarah! I find that knowing how an object was made (the craftsmanship, hours of work and precious materials invested in making the piece) make it much more desirable.

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