“The noise is driving me crazy”: a Japanese artist meets New York City

As you can see on my Portrait page, I lived for a year in Tokyo and for 3 years in the USA. So when I heard about the exhibition in Paris of Japanese artist Aki Kuroda’s work on New York City, I was curious to see it for myself. I wasn’t disappointed: I am drawn to the artist’s sense of humor and naïve point of view on the legendary American metropolis. On the other hand, his pictures and paintings convey a feeling of uneasiness and anguish amid the urban chaos. For example, the picture above of popular Japanese anime figure Pikachu was probably taken during a parade and the contrast between the colorful balloon and the buildings is amusing. Yet, it also looks like a cute version of Godzilla about to attack the city and destroy its inhabitants.

Shibuya, Toyko - 2005

Aki Kuroda’s exhibition reminded me of the trip I made in the opposite direction, from the Western civilization to the Eastern world. Living in Japan was a good experience overall, but my first months there were filled with confusion. I barely spoke Japanese when I arrived in Tokyo alone at the age of 21 and nearly nobody understood English. The customs are completely different than in France so I was constantly worried I might be doing something offensive or awkward. Tokyo also has an extremely high population density and some places can be visually aggressive: trains and streets are crowded at all times; houses are so closely built that neighbors can shake hands from each other’s homes; giant TV screens blare at you when you pass the crossings and try not to bump into someone else. Paris seemed like an old village by comparison when I came back for the holidays.

Shinjuku, Tokyo - 2005

Basing ourselves solely on Aki Kuroda’s paintings, he obviously was overwhelmed by a foreign city as well, in his case New York City. The sentence “The noise is driving me crazy” is a recurring theme in his work. See that little figure hammering the head of the man with a giant ear on the top left? Can you spot the yellow taxi, the buildings on Central Park and the Wall Street bull?

Courtesy artnet.com

I love the romanticism of the tree with its strings of lights contrasting with the hard, cold modern architecture of the skyscraper. It reminds me of this picture I took in Tokyo when the cherry trees were in bloom:

This is a detail of the largest painting of the exhibition. These animals sure look crazy indeed.

“Darkness in Paradise”. The rabbit and the figure coming out of a hole on the right side make me think this painting could be a reference to Alice’s Adventures in Wonderland, as the expression “down the rabbit hole” means going on an adventure into the unknown. It could also refer to hallucinogenic drugs.

Is this supposed to be Mickey Mouse on the left? Notice how the speech balloons are driven into the central figure’s head like a bunch of nails. Definitely too much noise.

Courtesy of the Maeght Gallery

In my next post we will leave the hustle and bustle of the city and I will share with you cherished memories I brought back from Japan.

Comme vous pouvez le voir sur ma page Portrait, j’ai vécu un an à Tokyo et 3 ans aux Etats-Unis. Alors quand la Maison Européenne de la Photographie a organisé une exposition du japonais Aki Kuroda sur sa vision de New York, j’étais curieuse de connaître le point de vue de l’artiste. Son univers est naïf et empreint d’humour, mais j’ai également ressenti à travers ses œuvres son angoisse au contact du chaos ambiant. La photo du héros de manga Pikachu par exemple a probablement été prise lors d’une fête populaire et le contraste est comique entre ce gros ballon et le sérieux des bâtiments. Mais à y regarder de plus près, il s’apparente à une version mignonne de Godzilla tout aussi potentiellement destructrice.

Cette exposition m’a rappelée le chemin inverse que j’ai parcouru de l’Occident vers l’Orient. Mon séjour au Japon reste un bon souvenir, mais les premiers mois ont été marqués par un sentiment de désorientation. Je parlais à peine le japonais en arrivant seule à Tokyo à l’âge de 21 ans et pratiquement personne ne comprenait l’anglais. Comme la culture japonaise est très différente de la mienne, je me demandais constamment si mon comportement n’était pas perçu comme malpoli. Tokyo est aussi une ville à très forte densité de population ; les rues et trains sont donc toujours bondés. En comparaison, Paris m’a semblé être un village paisible.

Les œuvres d’Aki Kuroda montrent que lui aussi a vécu le choc des cultures à New York. La phrase « The noise is driving me crazy » (le vacarme me rend fou) est récurrente dans ses peintures.

Dans mon prochain billet, nous quitterons le tourbillon de la ville et je partagerai avec vous les souvenirs chers à ma mémoire que j’ai rapportés du Japon.

5 Comments

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5 responses to ““The noise is driving me crazy”: a Japanese artist meets New York City

  1. Cette exposition, c’est en ce moment ?
    J’ai vu qu’il y avait aussi une rétrospective Lagarfeld dans ce musée. J’irai faire un tour !

    • Non, elle s’est terminée le 29 août ; ça te fait une petite séance de rattrapage ;-) C’était la 1ère fois que j’allais là et en effet ils ont une bonne programmation dans ce musée!
      Au fait je voulais te demander si tu avais déjà essayé de photographier des photos sous verre? J’aurais voulu en poster plus, mais avec les reflets c’est immonde!

      • J’essaie oui. Tout dépend de l’éclairage du musée.
        Si les oeuvres sont éclairées par des spots, sans éclairage ambiant, c’est horrible. Sinon, si toute la pièce est bien éclairée, ça va à peu près. Sinon, il y a les traces de doigts aussi, la galère :)

  2. Love the shots. Brings back memories of when I visited Tokyo. Thanks for sharing.

    LOx

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