Merci, the Parisian concept store with a big heart

Merci was the talk of the town when it opened its doors in Paris’s fashionable Marais district in March 2009. There was something unusual about this concept store with an eclectic selection of vintage Chanel bags, kitchen utensils and used books: Merci donates 100% of its profits to a charitable cause.

While charity shops are popular in English-speaking countries, it is not so much the case yet in France. Brands develop partnerships with charity organizations such as Product Red, but they are limited in time and in the number of items sold. Charitable movements like Emmaus use 100% of their profits from sales of used objects to combat poverty and homelessness. However, the quality is not necessarily good and their shops are not run by retail professionals.

Are charity shops popular where you live? Do you shop there or would you rather buy a product from a brand that has a partnership with a charitable organization?

Marie-France and Bernard Cohen are famous in the fashion industry for creating the very chic children’s label Bonpoint. Instead of quietly enjoying their retirement, the couple decided to use their experience for a good cause by opening a charity shop. Textile workers in Madagascar had produced Bonpoint clothing for 30 years, so the Cohens wanted to give back by donating 100% of the profits of the appropriately named Merci (“thank you” in English) to help women and children in one of the world’s poorest countries.

More than a year after its opening, I finally had a chance to see Merci for myself. I found the store outstanding for its very large and eclectic selection of functional and timeless objects. There is something in there for everyone in terms of taste, budget and needs. It is also a very pleasant place to visit: daylight streams into the 16,000 square feet of loft-like space through a giant glass roof and the displays are simple yet tastefully done.

A few changes have occurred since the opening. The flower shop located near the entrance has been replaced by an organic takeaway. As for the clothes, there is no longer a children’s section and Merci does not sell luxury brands anymore.

The entrance with its cute red car leads to a lofty room were you will find a mix of home decoration items, dishes, stationery, perfume, candles and fashion accessories.

At the Used Book café, you can grab a bite or drink a cup of tea in a very cozy atmosphere, surrounded by used books for sale.

The garden floor comprises the kitchen utensils section and an organic restaurant facing a lovely vegetable patch that I highly recommend.

The clothes and accessories appeal to women whose style is timeless yet trendy, with brands such as Isabel Marant, Swildens (the designer is the niece of the Cohens), APC, Paul and Joe and Petit Bateau. There is also a section for men. The prices are the same as in other stores, contrary to what has been said at the opening of Merci.

Etoile Isabel Marant clothes sold at Merci

I bought a few practical things for myself and put this beautiful Etoile Isabel Marant coat on my wish-list. It’s so warm and comfortable!

The home section is mostly in the rustic style with lots of wood furniture. There was a lovely display with a table set under a wooden canopy holding a crystal chandelier. Among the objects I noticed were a Baccarat lamp and Martin Margiela trompe-l’œil doors.

Love that stool!

These vases made of silicone are paper-thin when empty.

It was important to Marie-France Cohen, the co-founder of Merci, to sell perfume and candles from her late sister’s brand, Annick Goutal. This section is displayed as a laboratory, which contrasts deeply with the extremely refined identity of the brand. 5 fragrances (Eau de Camille, Eau de Charlotte, Passion, Heure Exquise, L’Eau du Sud) are sold in flasks so their prices are 30% to 40% less than in Annick Goutal stores. Likewise, perfumed candles are sold with refills.

I had heard negative feedback on Merci as a place for “bobos” (a French expression describing “bohemian bourgeois”). The clientele can indeed be categorized as such, but Merci sells products for every budget and the staff is very friendly and helpful. I found it surprising though that Merci does not communicate more on its charitable actions. There is no mention of it in store, not even on the receipt. I would have appreciated to know what will be done with the money I spent. According to the founders of Merci, people are nowadays constantly asked to donate money. The concept store managers ask suppliers and brands to help them with their cause, but demand nothing from their clients and therefore do not mention their charitable actions in store.

Merci – 111, boulevard Beaumarchais 75003 Paris. Phone +33 1 42 77 00 33

L’ouverture du concept store parisien Merci en mars 2009 a fait couler beaucoup d’encre. Une sélection éclectique de sacs Chanel vintage, d’ustensiles de cuisine et de livres d’occasion, voila qui avait de quoi intriguer. Mais la grande innovation de Merci, c’est le versement de 100% de ses bénéfices à des associations caritatives.

Si les charity shop sont répandus dans les pays anglo-saxons, le concept reste timide en France. Des marques travaillent en partenariat avec des organisations caritatives comme Product Red, mais la démarche reste ponctuelle ou ne concerne qu’un seul produit. Des associations comme Emmaüs utilisent 100% des bénéfices de leurs ventes d’objets récupérés pour combattre la pauvreté et l’exclusion. Cependant la qualité n’est pas toujours au rendez-vous et les centres ne sont pas gérés par des professionnels du commerce.

Marie-France et Bernard Cohen sont connus dans le milieu de la mode pour avoir fondé la très chic marque pour enfants Bonpoint. Au lieu de couler une retraite paisible après la vente de leur société, le couple décide de mettre son expérience au profit d’un projet caritatif. C’est ainsi que naît Merci, dont 100% des bénéfices sont reversés à un fond de dotation pour aider les enfants et femmes de Madagascar, l’un des pays les plus pauvres du monde.

Plus d’un an après son ouverture, j’ai enfin eu l’occasion d’aller faire un tour chez Merci dans le Marais. La boutique est remarquable par son offre  très large et éclectique d’objets fonctionnels et intemporels. Il y en a pour tous les goûts, du plus simple au plus raffiné, et pour toutes les bourses. On y trouve forcément quelque chose qui nous plaît ou dont on a besoin. Le lieu à l’aspect loft est également très agréable à visiter pour sa présentation sobre et soignée. Quelques modifications ont eu lieu depuis l’ouverture en mars 2009. Le fleuriste situé près de l’entrée est remplacé par un restaurant bio de vente à emporter. En ce qui concerne les vêtements, le rayon enfant a disparu et les marques de luxe ont été délaissées pour se recentrer sur des lignes plus abordables.

L’entrée avec sa voiture toute pimpante mène dans un immense espace où l’on trouve les objets de décoration, de la vaisselle, la papeterie, les parfums et bougies et les accessoires de mode. Le Used Book Café, situé à droite de l’entrée, permet de déjeuner ou de prendre un thé dans un décor très cozy de livres d’occasion à vendre.

Les ustensiles de cuisine sont vendus au rez-de-jardin. Au fond, une cantine donne sur le potager. J’y ai dégusté une excellente et copieuse salade bio accompagnée du meilleur thé vert que j’ai bu depuis longtemps. Une adresse à retenir !

Les vêtements pour femme raviront les adeptes du style à la fois tendance et intemporel des marques Isabel Marant, Swildens (la créatrice est la nièce de la fondatrice de Merci), APC, Paul and Joe et Petit Bateau. Il y a également un rayon mode pour homme. Les prix sont identiques à ceux pratiqués dans les autres magasins, contrairement à ce qui a été dit dans la presse.

L’espace Maison se distingue par sa touche rustique avec une belle mise en scène d’une table dressée sous un chapiteau de bois soutenant un lustre de cristal. Parmi les objets remarqués, un luminaire Baccarat et des portes trompe-l’œil Martin Margiela.

La fondatrice de Merci a tenu à offrir une sélection de parfums et de bougies de la marque de sa sœur Annick Goutal. La présentation en laboratoire contraste avec le raffinement habituel des parfumeurs. 5 eaux de toilette (Eau de Camille, Eau de Charlotte, Passion, Heure Exquise, L’Eau du Sud) sont vendues sous fioles, ce qui revient à un prix 30% à 40% moins cher qu’en boutique Annick Goutal. De même, 4 bougies sont présentées avec leurs recharges.

J’avais entendu des rumeurs négatives sur Merci à propos de son image bobo. La clientèle est en effet assez aisée, mais il y en a pour tous les budgets et la qualité du service est largement au-dessus de la moyenne. J’ai été surprise néanmoins que Merci ne communique pas davantage sur ses actions caritatives en point de vente, ne serait-ce que sur le ticket de caisse. J’aurais aimé savoir en quoi l’argent que j’ai donné par mon achat va servir concrètement. Selon les fondateurs de Merci, les gens sont constamment sollicités pour faire des dons. La boutique demande aux fournisseurs de les aider dans leur action, mais ne demande rien aux clients et ne mentionne donc pas ses actions caritatives en magasin. 

Merci – 111, boulevard Beaumarchais 75003 Paris. Tél +33 1 42 77 00 33

13 Comments

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13 responses to “Merci, the Parisian concept store with a big heart

  1. Oh I can’t believe my eyes! One of the places I missed out to visit while in Paris and which was actually on my list before I left. And I was thinking only yesterday how unfortunate I never got to see this so much spoken about place. And what do I see now? A full coverage of this store on your fabulous blog! So typical! Ha. You must have put an effort writing this thing. Good job!

  2. Ca a l’air super ! Plus grand que Colette, c’est beaucoup mieux ! Et plus cool l’atmosphère.
    J’irai vite faire un tour !
    Et le manteau que tu as la photo est super. Bien chaud ?

    • Oui, je te le conseille. J’ai regretté de ne pas avoir connu ce magasin plus tôt. Contente que les photos t’aient convaincue!

      Le manteau Etoile Isabel Marant est HYPER chaud. Il est vendu 330€ si je me rappelle bien, et pour la qualité et le design intemporel, je trouve ça vraiment raisonnable.

      • Jasmin

        La dernière fois que j’ai visité Merci, il était en cours de construction donc je pouvais pas trouver l’entrée d’abord. mais quand je l’ai trouvé WOWWW l’intérieur a été SUPER! Toutefois, je préfère encore Colette. Merci serait un bon endroit pour acheter des produits maison. Quoi qu’il en soit, chaque magasin a ses fans, non?

        http://unefilleunreve.blogspot.com

        • C’est vraiment 2 styles très différents. L’un est très tendance, l’autre a plus intérêt à vendre des choses intemporelles et à plaire à plus de monde. Perso j’aime bien les deux!

  3. Now that seems like the perfect store. I hope you get the coat, it is gorgeous.

    • Thanks Kitty! A lot of people including you are urging me to get that coat ;-)
      And by the way, thank you for tweeting about my post on 1930s fashion, I really appreciate it!

  4. “bobos” hmm new word for me! :)

  5. Merci is one of my favorite stores in Paris! I didn’t know that the store is for a good cause.. I hope you bought that lovely IM jacket. Let me know the price and model of the black jacket (I’m the one who asked you on tfs). I want it! So lovely and perfect.

    Thanks for the lovely comments on my blog :D

    • You’re very welcome! I’m glad I found your blog.

      I live a couple of hours away from Paris so I haven’t had the opportunity to go back to Merci yet, but given my obsession for this coat, I’ll be sure to go back there ;-D Don’t worry, I haven’t forgotten about the jacket and I’ll let you know!

  6. Pingback: Merci aime Paris | Ritournelle

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